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Découverte du chaînon manquant entre poissons et vertébrés à quatre pattes


Guest ndt
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Représentation de la transition du poisson vers le tétrapode.

Un poisson en marche vers la terre ferme

Mi-tétrapode mi-poisson : des chercheurs ont découvert un nouveau spécimen fossile qui permet de mieux comprendre comment s’est effectuée la transition entre la mer et la terre. Comment les nageoires ont évolué pour donner des membres capables de porter le poids du corps sur la terre ferme. Tiktaalik roseae a la tête aplatie d’un crocodile et les dents tranchantes d’un prédateur. Sa morphologie est similaire à celle des poissons mais l’articulation de ses nageoires pectorales suggèrent que le Tiktaalik pouvait supporter le poids de son corps. L’épaule et le coude sont flexibles, contrairement aux poissons, expliquent les chercheurs dans la revue Nature publiée aujourd’hui.

Ce fossile a été découvert en Arctique, dans l’île canadienne d’Ellesmere, par l’équipe de Ted Daeschler, de l’Académie des sciences naturelles de Philadelphie, et Neil Shubin, de l’université de Chicago. Plusieurs spécimen, mesurant de 1,2 à 2,7 mètres, ont permis de reconstituer cet animal. Exceptionnellement, son nom de baptême n’est pas issu du latin mais de la langue des Nunavut : «tiktaalik» signifie gros poisson des eaux peu profondes. Ce spécimen vivait en effet dans un milieu fluvial, dans un environnement subtropical, qui lui aurait permis de faire évoluer son système respiratoire et sa locomotion.

Les premiers tétrapodes, comme Ichthyostega et Acanthostega, ont environ 365 millions d’années. Avec ses 375 à 380 millions d’années, Tiktaalik roseae se place entre ces animaux à quatre pattes et les poissons qui avaient entamé la transition, comme le Panderichtys, vieux de 385 millions d’années.

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J'ai trouvé quelques info : des poissons osseux, des sarcoptérygiens...

Trois des exemplaires de Tiktaalik roseae sont dans un très bon état de conservation. Aussi les chercheurs ont-ils pu mettre en évidence des particularités qui démontrent la transformation physique à l'œuvre. L'opercule, ce gros os qui sert à ventiler les branchies et qui est encore porté par les poissons osseux actuels, a disparu. Cela signifie que l'animal utilisait plus souvent ses poumons que ses branchies pour respirer l'air. La disparition de l'opercule, alliée à celle de plusieurs os situés à l'arrière du cou permettait aussi à l'animal de mouvoir sa tête hors de l'eau, explique Philippe Janvier, paléontologue au Muséum national d'histoire naturelle et spécialiste des premiers vertébrés.
Autre point crucial, les nageoires de Tiktaalik comportent un cubitus et un radius (os de l'avant-bras), un humérus (os du bras), ainsi qu'une ébauche de doigts. Et ce, même si elles présentent encore à leur extrémité les rayons dermiques qui forment le voile de la nageoire. Cela montre que "le squelette de Tiktaalik pouvait supporter son poids aussi bien dans des eaux peu profondes que sur terre", explique Farish Jenkins, un de ses découvreurs.
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