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Microraptor, nouvelle étude


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A quoi pouvait bien ressembler cette étrange bestiole ? Un dinosaure à deux ailes, plutôt facile à imaginer, mais à quatre, c’est une autre histoire ! La description de Microraptor gui est récente justement, puisqu’elle date officiellement de janvier 2003, mois de publication de la découverte dans la revue Nature par l’équipe de chercheurs de l’Institut de paléontologie de Pékin. D’ailleurs, c’est en Chine, dans la province du Liaoning, que les paléontologues ont trouvé six spécimens âgés de 130 millions d’années.

Alors ce microraptor ? Il s’agit d’un petit dromaeosaure d’à peine plus de 75 cm pour un petit kilo. Plumes sur les pattes antérieures, sur les postérieures et sur sa très longue queue : à l’évidence, notre microraptor a un physique de dinosaure peu ordinaire. Avec une telle morphologie, ses découvreurs se sont posés mille questions sur sa technique de vol. Selon eux, elle ressemblait à celle des libellules (à quatre ailes également). Autrement dit, les plumes de ses pattes arrières devaient été alignées sur le même plan que celles des pattes à l’avant. Cependant, le doute persistait à ce sujet qui restait au cœur des discussions.

Dernier rebondissement en date ? La nouvelle théorie de l’américain Sankar Chatterjee de l’Université de Technologie du Texas et du canadien Jack Templin, ingénieur en aérodynamique, publiée dans PNAS. Au vu d’empreintes fossilisées laissées par ses pattes postérieures, les deux experts rejettent la première hypothèse. D’après leurs études, l’animal se serait déplacé selon la configuration du premier avion des frères Wright ! Baptisé Wright, cet avion était un biplan qui prit son premier véritable envol en 1903. Du coup, chez notre microraptor, lors du déplacement dans les airs, les deux paires d’ailes devaient être l’une au-dessous de l’autre ! Incapable de décoller du sol, le petit dinosaure devait certainement plutôt grimper aux arbres puis planer entre eux, que battre vigoureusement des ailes…

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